卡西尼号,上世纪最后一个行星际探测器。

它环绕着土星运行了12年,拍下过拥有液态甲烷海洋的土卫六。

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也曾俯视着土星精细的光环,将其中的垂直结构尽收眼底。

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而现在,卡西尼号正在进行一项前无古人的惊人任务——“掠环轨道”(Ring-Grazing Orbits)。从11月30日起,它将要来回穿越土星的光环,每次历时七天。

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而这个硕大又美丽的光环中满是碎石、尘埃和碎冰,卡西尼号必须在环结构中狭窄的缝隙间穿行,无论对地面科学家们的操作还是对探测器本身,都是极大的挑战。

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而它最先要穿越的是土星的外环——F环。而且,12月5日,卡西尼号做到了。

今天(12月8日),NASA放出了他们在12日3日穿越期间得到的高清图像,官网上开放下载。

土星北半球极地上空看到的六角形风暴眼啦~

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各种光谱下的极地俯视图和土星环啦~

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一颗路过的石头。

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不仅是造物的神奇,更是科学带来的壮美。

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NASA甚至还做了一个短片,来模拟卡西尼号的视角变化~

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接下来直到明年4月26日,卡西尼号将会反复穿越F环以期获得足够的资料,然后从开始转变轨道穿越内环,也就是D环以内,最靠近土星本体的部分↓

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土星本体与土星内环之间的缝隙,距离只有2400公里,这是什么概念呢?

中国从南到北,直线距离大概只有5500公里,D环和土星本体之间的距离只有这个的一半。

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在天文学动辄数光年的尺度下,这点距离简直可以当成误差值,更不要说,NASA和欧洲天文局的科学家们是全程遥控,靠计算轨道来实施光环穿越了……

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我们无法预知明年4月份穿越内环的任务会不会成功。

唯一能确信的是,无论怎样,这都是当代天文学的一场盛事,更是人类对未知的伟大探索。人类从来没有终结于战争和暴政,正是因为总有那么些人,总是致力于将文明一次次从无知与傲慢中拯救出来。

卡西尼号就是这种精神的结晶。

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然而……2017年9月15日,完成全部任务之后,卡西尼号将结束20年的太空飞行,坠入土星大气燃烧殆尽。以防失控后坠落在土星卫星上,使探测器上可能携带的微生物污染其环境,干扰后续研究。

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在“死”前,它将会不断搜集土星大气中的数据,不断分析气体成分,并竭力向地球——12.8亿千米之外,它的启程之处,发送最后的数据。

在那之后,在遥远的某颗行星上,一道基本观测不到的火光流星般划过。

从此,那颗巨大的气体行星中,既有太阳系诞生之初的粒子碰撞闪烁,也会有来自人类文明的原子参与其中。

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我们还会再有机会造访这颗行星的。不仅仅是行星,还有银河,还有宇宙。

就算现在活在这个星球上的大多数人都看不到了,向着天空的求索也永不会止息。

毕竟,所有的告别,都会以重逢为结局。