“七十二变”一词出自吴承恩的西游记中,孙悟空的师父菩提祖师告诉孙悟空法术有两种:一是按「天罡数」有三十六变;一是按「地煞数」,有七十二变。结果孙悟空选择了后者,学会了七十二变。
那么,“七十二变”究竟是哪七十二变?这里有多种说法:
其中以“七十二变”是阴阳五行变化的最高境界这种说法流传最为广泛.
「七十二」代表「多」,代表「无穷」,并不是说「七十二变」就是七十二种变化,多一种或少一种都不行。盖「七十二变」的真正意思乃是「变化多端」或「变化无穷」。
虽然,西游记一书并没有指明什么是「七十二变」,但从作者指述孙悟空的法术中,可以看出「变」的性质:
一、可使自己变,也可使别的东西变。
二、可变人,可变动植物甚至无生物。
三、可变男,可变女;可变老,可变少。
四、可变长,可变短;可变大,可变小。
五、可变无。
有了以上五种变的性质,天地间没有什么东西不能让孙悟空变的!
《西游记》第七回:
“佛祖道:‘你除了长生变化之法,再有何能,敢占天宫胜 境?’大圣道:‘我的手段多哩:我有七十二般变化,万劫不老长生,会驾斤斗云,一纵十万八千里,如何坐不得天位?’”
按孙悟空的七十二变,应是仿自女娲之七十化。《淮南子·说林训》云:“黄帝生阴阳,上骈生耳目,桑林生臂手,此女娲所以七十化也。”高诱注:“黄帝,古天神也,始造人之时,化生阴阳;……上骈、桑林皆神名”。
“化”者,化育、化生之意。郭璞注《山海经·大荒西经》“女祸之肠”则云:“女娲,古神女而帝者,人面蛇身,一日中七十变。”乃径以“变”释“化”。其说虽误,而于孙悟空七十二变之说有启迪作用。也有传说二郎神杨戬亦有七十二变,其甥沉香则有七十三变(见杜颖陶编《董永沉香合集·新刻宝莲灯救母全传》),其实这些都是“女娲七十变”之演变。

《西游记》中会七十二般变化的有3人:二郎神杨戬,齐天大圣孙悟空,牛魔王。虽然都是七十二般变化,但修为就不一样。二郎神杨戬皇亲国戚,没人敢难为他,没人敢用照妖镜照他,没有证据说明他在照妖镜下的功力,但孙悟空和牛魔王都在照妖镜下挣扎过:孙悟空被照妖镜照住,仍还能够“苦战七圣”,行动能力不受影响;牛魔王被照妖镜照住,“腾那不动,无计逃生”。